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CLARIDADES: La economía de guerra en 1940

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Publicado: miércoles, 21 de junio de 2017

Las actividades militares de Estados Unidos en Puerto Rico durante la Segunda Guerra Mundial, cuyos propósitos eran principalmente estratégicos, y aunque no tenían como objetivo promover el desarrollo, resultaron, sin embargo, fundamentales para el desarrollo económico de Puerto Rico a largo plazo. Estados Unidos invirtió sobre un billón de dólares en la economía local durante la década de los años 1940 para fortalecer su posición estratégica contra el creciente poderío alemán y estas inversiones tuvieron consecuencias que todavía perduran en el desarrollo económico de Puerto Rico. El gasto militar ocupó el centro del escenario en la economía puertorriqueña, pero desde el punto de vista del estado metropolitano, el impacto desarrollista de la inversión militar ocupaba, sin embargo, un lugar secundario. La preocupación fundamental de Washington  no era el desarrollo de Puerto Rico sino el esfuerzo de guerra. El impacto sobre la economía puertorriqueña fue inmenso, pero desde el punto de vista del estado metropolitano, las iniciativas desarrollistas fueron un mero efecto secundario del esfuerzo de guerra.

La historiografía puertorriqueña argumenta que las reformas del Partido Popular Democrático (PPD) –la reforma agraria, la distribución de las parcelas, Operación Manos a la Obra y las fábricas estatales, entre otras– sacaron  a Puerto Rico de su dependencia económica y del monocultivo azucarero durante la Segunda Guerra Mundial. Como parte de este argumento se presenta el impacto del periodo de la Segunda Guerra Mundial como un factor auxiliar que contribuyó a consolidar los cambios iniciados por la victoria del PPD en 1940. La realidad es más bien lo contrario: el factor central en el desarrollo económico de Puerto Rico fue la economía militar, mientras que las políticas del PPD ocuparon un lugar secundario, aunque auxiliar,  a la economía militar. 

Fueron los cambios iniciados en conjunto por estos aspectos de la movilización norteamericana durante la Segunda Guerra Mundial, junto con las reformas impulsadas por el Partido Popular Democrático, los que cambiaron el rumbo de la economía puertorriqueña del monocultivo azucarero a la industrialización.

Una de las agencias federales de más impacto en la economía local fue la Works Projects Administration (WPA). Esta agencia se fundó el 1 de junio de 1935 con el fin de mitigar el desempleo que agobiaba a la nación estadounidense. Durante sus ocho años de existencia, la WPA empleó a 8,500,000 personas. Casi una cuarta parte de las familias de Estados Unidos dependieron de este programa para su sostén.

La WPA empleó a 46 personas en Puerto Rico al finalizar 1938; a 11,088 a finales del 1939, a 30,316 al finalizar el 1940; y a 28,767 y 36,552 para el 1941 y 1942 respectivamente. Prácticamente el mismo número de personas trabajaba para esta agencia en noviembre de 1943 cuando esta cesó operaciones en la isla debido a un mandato del gobierno de Estados Unidos. La empleomanía de esta agencia representó del 35% (1940 y 1941) al 40% (1942) de los empleos creados por el gobierno estadounidense durante el periodo de su vigencia. Durante los cuatro años en que operó la WPA en Puerto Rico, desembolsó un total de $43.6 millones. Sin embargo, su impacto fue más abarcador,  ya que algunas edificaciones construidas por la WPA están en uso aún, 70 años más tarde, y el éxito de los inicios del programa industrial  y el de la  construcción le deben mucho al esfuerzo y desempeño de esta agencia.

 

Fuente: Puerto Rico en la Segunda Guerra Mundial: Baluarte del Caribe

–Jorge Rodríguez Beruff, José L. Bolívar Fresneda. Ediciones Callejón.

 

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